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Sobre educación a distancia, conceptos, problemáticas y tendencias





Resumen: En este ensayo se vierten algunas reflexiones y experiencias en la enseñanza y aprendizaje en el área de Educación no tradicional con tecnología informática, específicamente en Educación a Distancia en el área de sistemas de información. Se hará una revisión de los conceptos y estrategias didácticas y se concluirá tomando en cuenta algunas reflexiones derivadas de la práctica, y también se incluye una visión Prospectiva, o sea mirar hacia futuro.

Conceptos

Actualmente en el área de Educación a distancia se han introducido una serie de vocablos que desafortunadamente se usan indistintamente y aunque en algunos casos hay un traslape importante en los conceptos, en la mayoría de los casos se hace un uso abusivo de éstos, utilizando una modalidad que encaja en varios conceptos y se utiliza a veces el menos apropiado. Ciertamente el más popular de los conceptos es el Educación a distancia y el más desconocido el de Educación Virtual.

No es si no hasta recientemente se ha empleado el término de Educación a distancia, todavía hace poco se hablaba de enseñanza e incluso de instrucción a distancia. Recientemente con la introducción de los enfoques constructivistas en la educación se ha cambiado el término hacia aprendizaje a distancia tal y como lo ejemplifica una de las asociaciones más grandes en este tema la USDLA (Asociación de Aprendizaje a distancia de los Estados Unidos). Afortunadamente se comienza a dar este cambio en el que se tomaba como sinónimo de la educación a la instrucción o a la enseñanza, cuando solamente estos son un medio para la educación.

Obviamente existen otros medios y formas no directamente instruccionales o de enseñanza que contribuyen al quehacer educativo y claro está algunos de estos medios pueden ser administrados o distribuidos a distancia. Aquí el problema ha sido el confundir los medios con el fin y en pretender que toda la educación (o la educación valiosa) tiene que ser suministrada mediante un maestro o instructor que enseñe a los estudiantes. Es decir que repita el mismo patrón del salón de clases en el que en forma centralizada el instructor es el que retiene el conocimiento y lo repite o expone a los estudiantes y lo único que cambiaría sería que a distancia no existe este contacto físico y visual entre estudiantes y maestro.

La Asociación de Aprendizaje a Distancia de E.U., (USDLA), definía al Aprendizaje a Distancia como "la entrega de educación o adiestramiento a través de una instrucción electrónicamente transmitida". Como se ve esta definición adolece de dos problemas el primero es el señalado anteriormente educación con instrucción (en la que incluso se señala que la educación se entrega, en vez de señalar como lo que podría esperar que la educación se aprende). Segundo que la forma de entrega de esta educación es transmitida electrónicamente. Como se ve esta definición especifica el medio (electrónico) como el único para otorgar la educación a distancia cuando en realidad no lo es. Existen muchos otros medios que dependiendo las circunstancias aun son válidos y valiosos y complementarios en la practica de la educación a distancia. Más recientemente la USDLA (1999) cambió a una formulación más adecuada como: "la adquisición del conocimiento y habilidades a través de la instrucción e información mediatizada , cubriendo todas las tecnologías y otras formas de aprendizaje a distancia".

Otras asociaciones como la Asociación de Comunicación y Tecnología Educativa ACTE (1999) el término de Educación a Distancia como "una experiencia planificada de enseñanza-aprendizaje que utiliza una amplia gama de tecnologías para lograr la atención del estudiante a distancia y está diseñado para estimular la interacción y la verificación del aprendizaje sin mediar un contacto físico". Esta definición aunque mejor que la anterior también adolece de imprecisiones y de mezclar la forma con el objetivo de la educación. Hay un avance en cuanto en señalar a la educación como una práctica de enseñanza y un aprendizaje, aunque la educación pueda abarcar otras experiencias de autodesarrollo de la persona más allá de las planificadas en la enseñanza-aprendizaje. La definición de ACTE incorpora la posibilidad de mezclar muchas tecnologías, aunque las restringe en cuanto a pedir que estimulen la interacción e incluye la evaluación y verificación del aprendizaje, lo cual es una necesidad de la certifi cación educativa pero no necesariamente de la educación per se, finalmente señala adecuadamente la ausencia del contacto físico supuestamente entre el maestro y los estudiantes.

Ciertamente en la mayoría de casos la Educación a Distancia es no-presencial, por lo cual muchas veces se le llama también educación no presencial aunque las nuevas tecnologías del Internet como la videoconferencia de escritorio o la teleconferencia interactiva, se puede afirmar que hay un "contacto" visual y auditivo físico, prácticamente equivalente al contacto físico que se llevaría en el salón de clases, en el cual tampoco hay un contacto físico como tal, ya que el maestro no toca a sus estudiantes. En cuanto a la interactividad esta presupone que hay un intercambio de mensajes prácticamente instantáneo que en ciertas tecnologías como el correo electrónico no se da pero con otras como la vídeo conferencia de escritorio, el uso de reuniones electrónicas ("chat") y la televideo conferencia, se obtiene prácticamente una interacción casi inmediata.

Educación a Distancia es cuando la educación (básicamente la enseñanza) se da con una desincronía en el espacio: es decir el instructor y el aprendiz no están físicamente en el mismo lugar. Lo de más son modalidades que tocan otros temas y que requiere cada una su propia estrategia didáctica. Generalmente la Educación a Distancia es no presencial y actualmente la mayoría es también en-línea. Frecuentemente la Educación a Distancia no se da tampoco en el mismo momento (desincronía temporal), por ejemplo si se emplea la correspondencia o el correo electrónico o el Web, pero bien puede darse en el mismo momento si se emplean medios como la televisión (interactiva o no) o los grupos de discusión ("chat") electrónicos con el Internet.

Desde la perspectiva tecnológica, el concepto de Educación a Distancia es cuando se le da un énfasis al uso de cualquier medio para comunicar, transmitir, buscar, crear y evaluar el conocimiento del estudiante que se encuentra usualmente en lugares remotos al lugar en donde se encuentra el instructor. Así por ejemplo se habla de teleconferencia o videoconferencia educativa, televisión y radio educativos y porqué no hasta de "chat" educativo. En cada una de estas variantes tecnológicas se destaca algunas de las ventajas tecnológicas del medio como el hecho de que el instructor se pueda comunicar simultáneamente con muchos estudiantes.

Educación en Línea actualmente abarca también a algunas modalidades inalámbricas que emplean básicamente la tecnología informática y de telecomunicaciones, que generalmente pasa a través de los cables de las redes de computadora; aunque en algunos casos esto se hace en forma inalámbrica.

Se habla entonces, de Educación en línea cuando la comunicación es entre el instructor y el estudiante, pero también entre los mismos estudiantes y entre el estudiante y un material educativo accesible a través de las redes de computadora.

La educación no presencial es empleada más en los ámbitos académicos, donde a veces se confunde la no presencia real con la presencia virtual. Educación no presencial es simplemente cuando el instructor no tiene que estar presente físicamente, para interactuar con el estudiante, aunque sí pueda estar virtualmente a través del Internet, la televisión u otro medio. Este término nos parece bastante adecuado cuando específicamente se está usando el Internet como medio de educación.

Recientemente se habla también de Educación Virtual y aquí también como en el caso de la Educación a Distancia se ha caído en ambigüedades y distorsiones. Primeramente el uso de este término crea confusiones porque frecuentemente se opone el concepto de virtual al de real, por lo que la educación virtual sería lo opuesto a la educación real, precisamente no se trata de esto. Para algunos la Educación Virtual es simplemente no estar en el salón de clases, pudiendo estar en una situación similar mediante comunicaciones (ya sea televisiva, audioconferencia, videoconferencia, en un grupo de discusión en el Internet etc.). Para otros la virtualidad viene en el rompimiento o desincronía entre el tiempo y espacio en la forma de suministrar la enseñanza. Finalmente para algunos más la Educación Virtual es el cambio del libro de texto por otro medio como el libro electrónico, las consultas al Web, o al CD-ROM, etc. Simplemente la Educación Virtual es la sustitución de alguno de los agentes de la edu cación por otro agente "no real". Puede ser el "no-real" porque simplemente no está presente el agente, usualmente el maestro o porque algunos de los medios no son "reales" en su forma tradicional, como sería el caso del libro. Ciertamente el agente que no podemos sustituir es al estudiante, los demás ya sea el salón de clase, la pizarra, el libro, el cuaderno de notas, etc. son sustituibles de ser sustituidos incluyendo al maestro. Sin embargo esta modalidad, en el caso general no quiere suprimir o eliminar al maestro, simplemente utilizar algo sustituto que puede ser algo tan tradicional como un cassette o una videocinta, hasta un programa inteligente que simule algunas de las funciones del maestro como el presentar nuevo material o darle exámenes en-línea al estudiante.

En su forma más elaborada la educación virtual consistiría en la simulación de la situación de clase, en la que aparece de alguna manera una figura animada que representa al maestro. Aquí entraría mucho la simulación como una forma de poner en situación de experimentar al estudiante para aprender utilizando un medio sustituto, como podría ser un laboratorio virtual, una disección de algún animal virtual, etc. De alguna manera se está introduciendo en esta modalidad una idea subyacente que la gente no se atreve a mencionar fuerte, el autoaprendizaje.

De alguna manera en las modalidades anteriores de educación a distancia se está introduciendo una idea subyacente que mucha gente no se atreve a mencionar: el autoaprendizaje. El autoaprendizaje está en el corazón mismo de la educación a distancia, en el aprendizaje dirigido o no el estudiante se enfrenta a un material en algún medio para aprender y dominar su contenido. Esto estuvo de moda ya hace algunas décadas con la enseñanza programada y se ha vuelto a rescatar con los nuevos medios como el CD-ROM y el Web.

Las problemáticas de la Educación a Distancia

Pero volvamos a nuestro punto de discusión original: la esencia de la Educación a Distancia. Nos parece que una de las preocupaciones mayores en ámbito académico es el lograr mediante la Educación a Distancia los mismos estándares de "calidad" que en la educación tradicional. Se dice de manera implícita que lo que se quiere es que esta modalidad de educación no sea una modalidad de segunda, sino que sea al mismo nivel que la educación presencial tradicional. Aparentemente parte de la problemática, es saber si el estudiante está trabajando en el otro lado "a distancia" y si es el estudiante el que hace el trabajo que presenta o es otro. Estas inquietudes también son válidas para la educación presencial tradicional, ya que el estudiante que está sentado no se sabe si está sentado escuchando o no, el aseguramiento de "calidad" pasa inevitablemente sobre asignaciones (o tareas) y exámenes; pero ese mismo aseguramiento de calidad se puede dar a distancia tomando las precauciones de identificació n (o autenticidad)del estudiante a distancia o su certificación presencial en algún centro a distancia. Sin embargo recordemos que usualmente en un salón de clases no se verifica la autenticidad del estudiante y se deja a la memoria del maestro recordar las caras de sus estudiantes. En los salones especializados de pruebas, tan sólo se exige una identificación a fin de evitar que no vaya un estudiante a presentar el examen por otro. Estos controles son bastante débiles y son compartidos entre la educación tradicional y la educación a distancia. Sin embargo para la Educación a Distancia, los exámenes han sido el problema mayor en su implantación. En algunos casos se ha tratado de corregir lo anterior mediante centros de examinación donde un "proctor" verifica identidades y administra el examen. Lo anterior, además de resultar costoso y en algunos lugares remotos resulta imposible. Por otra parte el trabajo de educación a distancia con exámenes presenciales implica el forzar a que el curso no pueda ser totalmen te hecho en casa ( y eventualmente en el horario que pueda el estudiante), lo que va en contra de la filosofía de la educación a distancia de hacerla más accesible a personas que no pueden asistir físicamente a los salones de clase.

Una manera de aliviar la verificación de autenticidad de los estudiantes, es el recabar información del estudiante a lo largo de las sesiones interactivas (si las hay) y que permitan estas informaciones obtenidas al azar luego servir de identificación personal, de tal manera que el estudiante que haya asistido a las sesione sea el mismo que contesta el examen. Cuando se emplea la videoconferencia ya sea en salones o a través del Internet, no hay ningún problema en la identificación visual de los participantes.

Otro de los problemas que se ha criticado a la Educación a Distancia es el de la falta de interactividad, y espontaneidad que puede haber en un salón de clases. Sin embargo, sería un error generalizar esto. La interactividad y espontaneidad en el salón de clases se da en buena medida, dependiendo del instructor y de sus estrategias de enseñanza. La interactividad actualmente se logra de manera aceptable en la Educación a Distancia mediante reuniones electrónicas de grupo, sesiones de "chat" y hasta por correo electrónico que es relativamente rápido como para conseguir la dinámica de interactividad. Por supuesto en tecnologías como la videoconferencia interactiva eso no es un problema. En lugares con menos recursos se ha logrado de manera satisfactoria emplear el teléfono o fax para lograr esa interactividad por ejemplo en reuniones televisadas vía satélite (en un sólo sentido) o en reuniones electrónicas de presentación con un ancho de banda reducido, lo que imposibilita la comunicación en ambos sentidos.

Finalmente el tercer problema que se presenta aquí , es el asociado a que la Educación Distancia que es más barata que la tradicional y que por lo tanto usualmente sería más eficiente. Este es un mito, en el que caen con frecuencia los directivos de las escuelas, ya que tienen Internet, lo demás creen que es gratuito. Se olvidan de muchos factores que hay que considerar para lograr la "calidad" que se quiere. Si bien un profesor puede llegar a muchos estudiantes, lo contrario no es cierto. Con frecuencia los estudiantes de Educación a Distancia participan más que cuando son estudiantes en el salón de clases regular; por lo que inundan el correo electrónico del profesor y en las sesiones interactivas se ha visto en la práctica que una participación de más de diez estudiantes a la vez es prácticamente imposible si se quiere que todos participen. Así mismo hay que invertir en al menos un servidor y la programación para administrar exámenes y tareas, y hacer el seguimiento electrónico de estudi antes. Es deseable también contar con programas para ayudar en el diseño de páginas interactivas del Web y de lecciones (o "courseware"). Finalmente hay que contar con un asistente encargado al menos de dar mantenimiento y respaldo al servidor, asegurarse de la confidencialidad y sobre todo servir de "help desk" para los estudiantes. Lo anterior suponiendo que la escuela no provee una cuenta de acceso al Internet a los estudiantes, ya que si no habría que pensar en contar con al menos varios módem, un concentrador o un enrutador, varias líneas telefónicas y por supuesto el acceso a un proveedor del Internet. Tal vez el costo más importante sea el entrenamiento a los profesores en el uso y técnicas y darles una descarga de clases para que puedan preparar material de "calidad" tanto en contenido como en apariencia. Algunas universidades para lograr lo último uniformizan estándares de creación de páginas del Web y a los profesores novatos en el Internet les dan una asistencia que resulta ser muy valiosa tanto en el diseño instruccional como en el diseño gráfico.

Tendencias

Cuando hablamos de educación a distancia podemos ubicarnos desde que empezó la educación por correspondencia, desarrollado a fines de los año 1800 con el fin de extender la educación a zonas remotas y despobladas u ofrecerla a los estudiantes que no podían ir físicamente a un salón de clases; era una alternativa de educación. Actualmente se visualiza, por parte de muchas instituciones como un medio para crecer en matrícula estudiantil, sin necesidad de invertir en infraestructura o edificios, de llegar a la población adulta que trabaja y que le sería difícil el asistir en los horarios regulares y finalmente para ganar acceso a programas especializados o maestros que no estaban disponibles en la institución.

Esta modalidad de educación a distancia, ha evolucionado en el Sistema de Educación en una dirección tecnológica en el uso de medios electrónicos tales como audiocintas, videocintas, radio, televisión y ahora las computadoras. Para los años 70 el concepto de interactividad estaba ya introducido dentro del concepto de educación a distancia con el surgimiento de videos (en una dirección del profesor al estudiante) acompañado de audio (en dos direcciones entre el estudiante y el maestro). Para los años 80 la educación a distancia evoluciona hacia una herramienta verdaderamente interactiva con la aplicación de videoconferencias. En años recientes han tenido gran desarrollo las redes de computadoras de sistemas abiertos. En la actualidad, casi cualquier computadora se puede conectar a una red. Las redes son un medio para compartir recursos, de forma tal que una computadora personal puede utilizar el poder de procesamiento de una supercomputadora conectada a la misma red. El correo electrónico y el acceso a fuentes comunes de información, distribuidas en los dispositivos de almacenamiento de las computadoras son parte de los servicios típicos que ofrecen las redes de computadora.

En un futuro cercano podemos prever el auge de la educación que apoya el trabajo en grupo, es en el medio organizacional donde las actividades cooperativas, son muy relevantes. Programas como el Lotus Notes, Netmeeting de Microsoft, Learningspace y otros han sido en esta dirección un éxito.

El motor de expansión inmediato de la Educación a Distancia parece ser los adiestramientos en las corporaciones ya que usualmente se economizan viajes y viáticos, además de ayudar a las compañías para cumplir con los objetivos y metas.

También se puede prever la conjunción de las tecnologías de teleconferencia, con las de: enseñanza asistida por computadora, redes de computadoras, sistemas abiertos, sistemas multimedia, e inteligencia artificial. Seguramente la inteligencia artificial dará resultados asombrosos como el trabajo oral a través de reconocimiento de voz, (y la economía que esto puede traer al transmitir solamente caracteres en vez de una transmisión directa de voz, ya sea en forma analógica o digital), la búsqueda inteligente de recursos en la red, el empleo de agentes inteligentes para monitorear la red, traer lo que interesa al estudiante y clasificarlo, el uso de documentos inteligentes y la solución cooperativa de problemas.

La producción de material educativo comercial de calidad con multimedios y otras características atractivas como el uso de tres dimensiones, para que pueda el estudiante en buena medida el aumentar su autoaprendizaje o ser este material incorporado a los cursos a distancia. De momento muy poco de este material existe en el mercado. Organizaciones como el CREAD (Inter-American Distance Education Consortium) que fomentan el intercambio de este tipo de material, entre instituciones de Educación Superior para propósitos de educación a distancia es beneficioso.

Como se menciona anteriormente, una de las críticas que se hace a la Educación a Distancia es la falta de control sobre los exámenes. Prevemos que surgirán nuevos centros de exámenes por computadora y los actuales centros y compañías de exámenes crecerán, igualmente es muy posible que surjan instituciones y organizaciones que acrediten este tipo de cursos y exámenes.

El empleo de simulación y realidad virtual para el aprendizaje, es una revolución, ya que permite al estudiante el aprender participando, haciendo como si estuviera en el lugar y en la situación que conoce, así como el permitirle experimentar. El diseño de material educativo que emplea simulación y realidad virtual es aun muy sofisticado y por lo tanto costoso. Se prevé sin embargo el surgimiento de lenguajes y paquetes especializados para ayudar en el diseño de este material.

La comercialización del Internet, es ya un hecho, pero aún falta. Hay experimentos en que se regala al suscriptor cuentas de correo electrónico o espacio para sus páginas en el Web. Se cree que muy pronto hasta el acceso a Internet se va a regalar, claro aceptando el ver comerciales y eventualmente contestar cuestionarios. El ser gratis el Internet implica que va a tener una penetración similar a la televisión, que prácticamente está en todos los hogares, e incluso varias en un hogar. Este mismo fenómeno puede repetirse con la educación que se pone a disposición gratuita de todos en sistemas abiertos y claro el precio será la comercialización.

El incremento en el ancho de banda y sofisticación de las telecomunicaciones y teleconferencia por computadora, permitirá la transmisión interactiva y en tiempo real de vídeo y audio, cubriendo grandes áreas con multimedios y con sistemas de enseñanza asistida por computadora. Es posible desde ahora, el tener varias pantallas conectadas a una misma computadora y como se tiene la capacidad de multiprocesamiento en la computadora, permitirá el trabajar con varias cosas y varias pantallas a la vez; por ejemplo buscando información, leyendo otra y trabajando numéricamente en otra. Esto va a cambiar mucho la forma de aprendizaje y también de trabajo de las personas.

Conclusión

La educación a distancia ha abierto una nueva área no sólo de desarrollo y ofrecimiento educativo, sino también un área multidisciplinaria de investigación y desarrollo, que además del interés científico y técnico que conlleva, tiene grandes perspectivas de aplicación debido a la gran demanda de capacitación, educación a lo largo de la vida y educación superior (que por definición es costosa). Con la Educación a Distancia no prevemos que se vaya a acabar la educación tradicional, cada una tiene su mercado, especialmente la tradicional seguirá enfocada a los niños. Por lo demás es posible cubrir con la Educación a Distancia los métodos tradicionales de enseñanza, y lograr una educación de calidad altamente efectiva, tanto en su extensión como en su interacción.

Bibliografía

ACTE, Asociación de Comunicaciones y Tecnología Educativa, Newletter, editorial, febrero, 1999.

De Jesús, Luis M., Tecnología y Educación. Editorial Borikén, San Juan, 1992.

Minc Alain, El Desafío del Futuro, Grijalbo, México, 1987.

Moore Michael, and G. Kearsley, Distance Education: A Systems View. Wadsworth Pub Co. November 1996.

Moore Michael, Distance Education in the Information Age, 2a. conferencia APAD, San Juan, Enero, 1999

Nora Simon y Alan Minc, L'informatisation de la societé, Dunod, Paris, 1977

United States Distance Learning association, USDLA, Definition of Distance Learning, www.usdla.org, Octubre 1999

Villaroel Armando, Iniciativas Internacionales en la Educación a Distancia, 2a. conferencia APAD, San Juan, Enero 1999

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Dr. Eduardo Rivera
St. Edward's University
3001 S. Congress Ave
Austin, TX, 78704-6489
eduardor@admin.stedwards.edu


Autor:    Eduardo Rivera-Porto | Area:    Educadores
Título:    Sobre educación a distancia, conceptos, problemáticas y tendencias | Fecha de publicación:    16/08/2001 10:45:48
Etiquetas:    Educación a distancia

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